Pas de doute !  La maison de Champagne Mercier, fondée en 1858 par un tout jeune homme (il a tout juste vingt ans), Eugène Mercier, s’inscrit dans les grandes marques patrimoniales françaises ! Celui qui voulut, en créant sa maison au milieu du XIXe siècle, élaborer un champagne de grande qualité et accessible au plus grand nombre, a révolutionné l’idée même du champagne en terme d’image.

 Audace et anticonformisme

Depuis près de 170 ans, Mercier qui est né sous le règne de Napoléon III (Second Empire) a toujours su conjuguer audace et anticonformisme. Un doublet gagnant qui permet à la marque d’atteindre aujourd’hui les 71 % de notoriété spontanée (la 4e marque de Champagne la plus connue). Pour preuve cette petite révolution vécue par Mercier en 2013 avec, comme il se dit en langage marketing, un nouveau dress-code apporté aux bouteilles : nouvelles étiquettes, nouveau logo, nouvelle collerette, nouvelle communication, présence de QR Codes …Bref, une plus grande sobriété mais puisée comme il se doit dans les gènes de cette grande maison (design signé David Lanaspa).

La maison se réinvente aime à dire Emmanuel Mercier ambassadeur de la marque et arrière-petit-fils d’Eugène (la quatrième génération). L’axe est clair : Mercier, champagne maison. Il vise la clientèle des trentenaires. Il veut devenir le champagne qui privilégie les moments informels, en contre-pied des autres qui continuent à associer champagne et grands événements de la vie. Aujourd’hui, les cuvées Mercier élaborées par Christophe Bonnefond, chef de cave de la Maison se définissent par leur côté frais et  fruité. Ce sont des champagnes intenses et spontanés dans la lignée historique de la Maison..

Emmanuel Mercier
Emmanuel Mercier, ambassadeur de la marque et arrière-petit-fils d’Eugène Mercier (la quatrième génération). Photo FC

Tout en haut de l’avenue de Champagne, Mercier

Mercier s’enorgueillit d’occuper (depuis 1869) une adresse historique et prestigieuse à Epernay, capitale du Champagne, au 75 de l’avenue de Champagne surnommée les Champs Elysées de la Champagne ! Elle serait dit-on l’avenue la plus riche du monde. Une allée triomphale de 1,5 km avec sous les pavés, 200 millions de bouteilles qui dorment dans la craie ; de l’or en bulles estimé à 4 milliards d’€.

Maison de Champagne Mercier à Epernay
Mercier tout en haut de l’avenue de Champagne à Epernay. Un aspect de winery californienne (Photo FC)

Une allure de winery californienne

Mercier (marque du groupe LVMH* depuis 1987) située tout en haut de cette avenue, apporte la seule touche contemporaine (et anticonformiste !) de toutes ces grandes maisons de Champagne présentes sur l’avenue : un immense pavillon aux allures des wineries californiennes. Il est l’œuvre de l’architecte-urbaniste Anne Fourcade qui sut intégrer dans son aménagement (dans l’espace d’accueil) le plus grand foudre du monde capable de contenir l’équivalent de 213 000 bouteilles de Champagne. Il nécessita l’abattage de 150 chênes de Hongrie et contint sa première vendange en 1881. Son ornementation confiée au sculpteur champenois Gustave-André Navlet représente deux allégories féminines, l’union de la Champagne et de l’Angleterre (une réplique de celle sculptée plus bas dans les caves). C’est ce foudre de 23 tonnes, tracté d’Epernay à Paris par 12 paires de bœufs qui fut l’attraction de l’Exposition universelle de 1889.

* En 1970, la Maison Mercier fusionne avec Moët & Chandon. Par fusions successives, Mercier passe en 1987 sous le contrôle de LVMH. Avec ses six marques dont Mercier (Moët & Chandon, Krug, Veuve Clicquot, Ruinart, Dom Pérignon), LVMH est le numéro un incontesté du Champagne avec 57, 4 millions de bouteilles vendues dans le monde.

Maison Mercier à Epernay
Chez Mercier à Epernay, on voit ce foudre de 23 tonnes, tracté d’Epernay à Paris par 12 paires de bœufs qui fut l’attraction de l’Exposition universelle de 1889 (Photo FC)

 Mercier au pied de ses vignes

La tour de Castellane
Du vignoble Mercier, superbe vue sur Epernay, la tour de Castellane, la vallée de la Marne et tout au loin perdu au milieu du vignoble, le coteau d’Hautvillers (Photo FC)

Eh oui, on peut crapahuter dans les quelques arpents de vignes au dessus de la Maison Mercier, aller jusqu’à un alignement de cheminées en béton utilisées pour la ventilation des caves. De là, superbe vue sur Epernay, la tour de Castellane, la vallée de la Marne et tout au loin perdu au milieu du vignoble, le coteau d’Hautvillers. Bref, la conviction d’être au cœur du Champagne ! Ici nous sommes en terre (et sous terre) Mercier. Une fois passée la villa Eugène qui leur appartint (aujourd’hui un hôtel 5 étoiles de 15 chambres), de l’autre côté de l’avenue, se dressent les deux tours de l’étonnant château de Pékin dont le nom évoquerait l’entrée des troupes impériales dans la capitale chinoise. Il fut le siège de la Maison jusqu’en 1878. Laissé à l’abandon, dévoré par le lierre, pillé, c’est presque une ruine que rachète en 2000, le baron Patrick de Ladoucette venu des bords de Loire (de Pouilly Fumé où ses sauvignons sont une référence mondiale) pour étendre son royaume viticole au Champagne.

Vigne audessus de la maison Mercier à Epernay
Les quelques arpents de vignes au dessus de la Maison Mercier à Epernay (Photo FC)

 La saga d’une marque et de son inventeur

Mais partons du bas de l’avenue de Champagne, du rond-point, place de la République pour remonter cette magistrale avenue dont chaque numéro est une ode au Champagne (la plupart des grandes maisons y sont présentes). A droite, une rue dédiée à Eugène Mercier honore ce self made man et pionnier en communication. Il fut le premier à passer commande aux frères Lumière d’un film publicitaire projeté lors de l’Exposition de 1900 (et dans lequel il apparaît). Il fut aussi le premier à rendre le Champagne accessible à tous et le premier à voir son Champagne référencé dans les grands magasins parisiens (aujourd’hui, 85 % de sa production est diffusée en grande surface). Rêvons un peu à ce personnage hors du commun qui assura la publicité de son Champagne lors de cette fameuse exposition en amarrant un ballon* au pied du château de Vincennes. Ce bar volant accueillit près de 20 000 parisiens qui levèrent leur coupe à 300 m d’altitude à la santé de la maison Mercier. Chapeau la communication même si (plus de peur que de mal !), un malencontreux coup de vent embarqua  ballon et visiteurs jusqu’en Belgique.

*Déjà un avant-goût de l’aéronautique puisque outre le fait que deux petits-fils d’Eugène seront pilotes en 14-18, la famille Mercier comptera, parmi ses amis, des pionniers de légende, tels Georges Guynemer (1894-1914, sans doute le pilote français le plus renommé de la Première Guerre mondiale) ou Henry de la Vaulx (1870-1930, célèbre aéronaute et explorateur).

 Il a tout inventé

Coup de génie d’Eugène Mercier ! C’est l’homme qui au XIXe siècle, incarna l’image du Champagne. Tout récemment une exposition consacrée à  Eugène Mercier Un génie de la Publicité mettait à l’honneur une centaine d’objets publicitaires griffés à son nom, témoins des modes, des courants artistiques et des évolutions sociétales du siècle dernier.

Allégories féminines de Navlet dans les caves Mercier à Epernay
Dans les caves Mercier à Epernay, allégories féminines, l’union de la Champagne et de l’Angleterre sculptées par Navlet (Photo FC)

18 kilomètres de caves

Il mettra 6 ans à creuser ses caves (près de 43 000 m2  soit 18 km mis bout à bout). Comptez par kilomètres, non par mètres ! disait-il à l’architecte. Il voulut qu’elles débouchent de plain-pied sur la voie ferrée et facilitent ainsi le chargement des bouteilles. Ces caves gigantesques faites de 47 galeries à angle droit (s’inspirant d’ailleurs du plan de New York) parmi lesquelles 37 se retrouvent directement sur la voie ferrée. Une liaison ferroviaire directe permettait l’acheminement du champagne vers Paris). Des caves qui furent également les premières à avoir été éclairée artificiellement. Avec son sens de la communication, Eugène Mercier les ouvrit au public dès 1885. Il faut dire qu’elles avaient fière allure avec leurs nombreux bas-reliefs du sculpteur Navlet. On s’y promène* aujourd’hui encore en empruntant un petit train automatique avec audio-guide après une descente vertigineuse sur 30 m en ascenseur panoramique. Rien à voir avec la mémorable visite en 1891 qu’en fit le président de la république Sadi-Carnot à bord d’une calèche, à la lueur de 100 000 bougies ou plus tard, en 1950, lorsqu’un rallye automobile  fut organisé dans les caves pour le lancement de la 4 CV de Renault.

*Les caves Mercier sont encore parmi les plus visitées en Champagne avec plus de 100 000 visiteurs par an.

Galerie de la maison de Champagne Mercier
Des galeries ornées de nombreux bas-reliefs du sculpteur Navlet et qu’on parcourt grâce à un petit train (Photo FC)

 Mercier aujourd’hui

La maison possède 249 ha de vignes sur la Côte de Blancs pour chardonnay, la Montagne de Reims pour le pinot noir, et la Vallée de la Marne pour le pinot meunier. Elles permettent de fournir 50 % de la production, le complément provient de viticulteurs sous contrat ou de caves coopératives. Avec 4,3 millions de bouteilles vendues, Mercier se classerait au 9e rang des maisons de Champagne avec un chiffre d’affaire de 1757 millions d’€ (2013). La Maison possède un stock de 15 millions de cols.

Stéphane Baschiera cumule la fonction depuis 2012, de président des maisons Moët & Chandon et Mercier.

Caves Mercier à Epernay
15 millions de bouteilles sont conservées dans les caves Mercier à Epernay (Photo FC)

 La gamme des champagnes Mercier

 Emmanuel Mercier et Christophe Bonnefond à Paris
Emmanuel Mercier et Christophe Bonnefond à Paris en mars 2015 lors de la dégustation de la nouvelle cuvée Mercier Blanc de Noirs (Photo FC)
  • Brut Mercier: assemblage de pinot noir (45 %), pinot meunier (40 %) et chardonnay (15 %). Un brut dosé autour de 10g/l de sucre
  • Brut Rosé Mercier: assemblage de pinot noir (60 %) et pinot meunier (40 %)
  • Demi-sec Mercier: assemblage de pinot noir (65 %) et pinot meunier (35 %) avec un dosage 45 g/l
  • Brut Réserve: assemblage de pinot noir (45 %), de pinot meunier (de 35 à 40 %) et de chardonnay (15 à 20 %).

Nouvelle cuvée (2015)

  • Mercier Blanc de Noirs avec une composition majoritairement de pinot noir, le meunier reste présent autour de 20 %. Vieillissement : 2 à 3 ans Dosage : 9 g/l. Cette nouvelle cuvée est disponible dès avril 2015 pour 25 € environ.

    Nouvelle cuvée Blanc de Noirs (au premier plan)
    Nouvelle cuvée Blanc de Noirs (au premier plan) élaborée exclusivement à partir de raisins noirs. A droite, le poisson rouge surnommée Eugène, mascotte du Champagne Mercier (Photo FC)